Varios factores apuntan a que el transporte marítimo es una de las principales causas de muerte de tiburones ballena

Freya Womersley, David Sims (The Conversation)–Más del 80% del comercio internacional se realiza por mar. Gran parte de lo que usamos y consumimos todos los días ha sido o será transportado en enormes embarcaciones que surcan los océanos del mundo.

Los cursos que toman estos buques portacontenedores son rutas marítimas fijas conocidas como autopistas marítimas, que no son diferentes a las autopistas terrestres. Estas carreteras, por las que viajan los barcos de un lado a otro, conectan puertos distantes, a menudo en lados opuestos de vastos océanos.

Las carreteras marinas también pueden atravesar los movimientos y las rutas migratorias de los animales marinos. Las ballenas y tiburones gigantes que se alimentan de plancton son particularmente vulnerables a ser golpeados y asesinados por grandes embarcaciones cuando pasan largos períodos cerca de la superficie. Nuestro nuevo estudio descubrió que esta amenaza puede ser una causa mayor de muerte para el pez más grande del mundo, el tiburón ballena, de lo que nadie había pensado anteriormente.

Los tiburones ballena pueden alcanzar longitudes de hasta 20 metros. A pesar de su apariencia robusta, su número ha disminuido en más del 50% en los últimos 75 años. En 2016, se agregaron a la creciente lista de especies de tiburones en peligro de extinción.

A diferencia de la mayoría de las otras especies de tiburones que vagan por el mar abierto, no se cree que las capturas intencionales o accidentales por parte de las flotas pesqueras industriales sean una de las principales causas del declive del tiburón ballena. Esto se debe a que se cerraron las principales pesquerías de tiburones ballena y la especie ha estado protegida por prohibiciones comerciales internacionales desde 2003. En cambio, varios factores apuntan a que el transporte marítimo es una de las principales causas de muerte, aunque ocultas.

Los tiburones ballena pasan gran parte de su tiempo navegando justo debajo de la superficie del océano, a menudo alimentándose de animales microscópicos llamados zooplancton, que pueden ponerlos en el camino directo de un barco. Si uno grande choca con un tiburón ballena, es probable que el tiburón tenga pocas posibilidades de sobrevivir. A menudo no hay rastro de estos eventos porque, si ocurre una colisión fatal, el cuerpo se hunde, ya que los tiburones ballena evolucionaron a partir de tiburones más pequeños que habitan en el fondo y han conservado su flotabilidad negativa.

Esto dificulta la detección y el registro de colisiones. Hasta ahora, la única evidencia disponible era un conjunto escaso de relatos de testigos, informes de noticias y encuentros con tiburones. albergando lesiones de colisiones con embarcaciones más pequeñas.

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Las cicatrices atestiguan cuán comunes pueden ser las colisiones con barcos. Simon Pierce, proporcionado por el autor. Crédito de la foto: La conversación

Nos propusimos descubrir las muertes ocultas de los tiburones ballena reuniendo a un equipo internacional de más de 60 científicos de 18 países. Nuestro Proyecto de Movimiento Global de Tiburones El satélite rastreó a casi 350 tiburones ballena al colocarles etiquetas electrónicas, mapeando sus posiciones en todos los océanos principales con un detalle sin precedentes. Esto reveló las regiones más densamente ocupadas, que a menudo se encontraban en áreas costeras donde se sabe que la especie se congrega.

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Las etiquetas electrónicas permiten a los científicos rastrear tiburones usando satélites. Mark Erdmann, proporcionado por el autor. Crédito de la foto: La conversación

Superposición llamativa

Comparamos estos movimientos con un sistema obligatorio de seguimiento de barcos, que se desarrolló inicialmente para evitar que los barcos chocaran entre sí. Esto nos ayudó a rastrear flotas globales de buques de carga, petroleros, de pasajeros y pesqueros: los tipos de barcos grandes (más de 300 toneladas brutas) capaces de golpear y matar a un tiburón ballena. Encontramos que un asombroso 92% del espacio horizontal ocupado por los tiburones ballena y casi el 50% de sus capas de profundidad se superponen con las actividades de estas flotas.

Luego desarrollamos modelos de última generación para identificar el riesgo de colisión dentro de estas áreas superpuestas y descubrimos que el Golfo de México, el Golfo Arábigo y el Mar Rojo representaban el mayor riesgo para los tiburones ballena. Estas regiones albergan algunos de los puertos y pasajes marítimos más concurridos del mundo, y debido a que nuestros niveles estimados de riesgo se correlacionan con las colisiones fatales conocidas aquí, parecen ser algunos de los lugares más peligrosos del mundo para que habiten los tiburones ballena.

Dentro de las áreas de alto riesgo, los tiburones ballena cruzaban regularmente los caminos de los barcos y pasaban cerca de los barcos que viajaban unas diez veces más rápido de lo que nadaban. Esto les dio a los tiburones muy poco tiempo para responder a un barco que se aproximaba, y estos encuentros a corta distancia pueden estar ocurriendo con más frecuencia de lo que tenemos la capacidad de monitorear, lo que podría terminar en ataques fatales.

De manera alarmante, las transmisiones de etiquetas de tiburones ballena terminaron con más frecuencia de lo que esperábamos en rutas de navegación concurridas. Incluso después de tener en cuenta las fallas técnicas aleatorias de los transmisores, encontramos que el 24 % de las etiquetas dejaron de transmitir en las rutas de navegación concurridas, muy probablemente debido a que los tiburones ballena fueron golpeados letalmente y se hundieron en el fondo del océano.

Es posible que incluso hayamos registrado la muerte de tiburones ballena debido a colisiones. Algunas de las etiquetas registran la profundidad, así como la ubicación, y mostraban a los tiburones moviéndose hacia las rutas de navegación, pero luego se hundían lentamente en el fondo marino cientos de metros más abajo: la prueba definitiva de un ataque letal a un barco.

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Los mares costeros se encuentran entre las regiones más peligrosas para los tiburones ballena. Sofia Green, proporcionada por la autora. Crédito de la foto: La conversación

En camino al peligro

La amenaza sustancial para los tiburones ballena descubierta por nuestro estudio constituye un sólido argumento a favor de medidas de protección urgentes. En la actualidad, no existen regulaciones internacionales para proteger a los tiburones ballena de las colisiones con barcos. A la luz de nuestro estudio, esta especie se enfrenta a un futuro incierto si no se toman medidas pronto.

Como primer paso para abordar esta crisis, la Organización Marítima Internacional (OMI) podría desarrollar un esquema de informes global que consolide los registros de colisiones entre barcos y vida silvestre para tiburones ballena y otras especies amenazadas. Dicha red ayudaría a las autoridades regionales a implementar medidas de protección al proporcionar evidencia de dónde están ocurriendo las colisiones.

Las iniciativas para reducir el riesgo de choques con barcos podrían emular medidas para proteger ballenas de colisiones, como las normas de la OMI que exigen que los barcos reduzcan la velocidad o naveguen con más cuidado. Nuestro estudio puede ayudar al identificar áreas de alto riesgo donde estas medidas podrían probarse.

La acción rápida puede ser la única forma de evitar que el número de tiburones ballena se hunda aún más hacia la extinción.

Este artículo se vuelve a publicar de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Lea el artículo original.

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