¿Se borró de las listas la 'isla más septentrional' del mundo?

por Kevin Hamilton (Universidad de Hawái) En 2021, una expedición frente a la costa helada del norte de Groenlandia divisó lo que parecía ser una isla previamente inexplorada. Era pequeño y pedregoso, y fue declarado contendiente por el título de la masa de tierra conocida más septentrional del mundo. Los descubridores la llamaron Qeqertaq Avannarleq, en groenlandés "la isla más septentrional".

Pero había un misterio en marcha en la región. Justo al norte de Cape Morris Jesup, varias otras islas pequeñas fueron descubiertas a lo largo de las décadas y luego desaparecieron.

Algunos científicos teorizaron que se trataba de bancos rocosos que habían sido empujados por el hielo marino.

Pero cuando un equipo de topógrafos suizos y daneses viajó al norte para investiga estas “islas fantasma” fenómeno, descubrieron algo completamente diferente. Ellos anunció sus hallazgos en septiembre de 2022: estas escurridizas islas son en realidad grandes icebergs anclados en el fondo del mar. Probablemente provenían de un glaciar cercano, donde otros icebergs recién desprendidos, cubiertos con grava de deslizamientos de tierra, estaban listos para flotar.

Este no fue el primer acto de desaparición de este tipo en el alto Ártico, ni la primera necesidad de borrar la tierra del mapa. Hace casi un siglo, una innovadora expedición aerotransportada redibujó los mapas de grandes franjas del mar de Barents.

La vista desde un zepelín en 1931

La expedición de 1931 surgió del plan del magnate de los periódicos estadounidenses William Randolph Hearst para un truco publicitario espectacular.

Hearst propuso tener el Graf Zepelín, entonces el dirigible más grande del mundo, volaría al Polo Norte para reunirse con un submarino que viajaría bajo el hielo. Esto se topó con dificultades prácticas y Hearst abandonó el plan, pero la idea de usar el Graf Zeppelin para conducir investigaciones geograficas y cientificas del alto Ártico fue abordado por un comité científico polar internacional.

La expedición aerotransportada que idearon emplearía tecnologías pioneras y realizaría importantes descubrimientos geográficos, meteorológicos y magnéticos en el Ártico, incluida la reconfiguración de gran parte del Mar de Barents.

La expedición fue conocida como Polarfahrt - "viaje polar" en alemán. A pesar de las tensiones internacionales en ese momento, el zepelín transportaba un equipo de científicos y exploradores alemanes, soviéticos y estadounidenses.

Entre ellos estaban lincoln ellsworthun rico estadounidense y experimentado explorador del Ártico que escribiría el primer relato académico del Polarfahrt y sus descubrimientos geográficos. También participaron dos importantes científicos soviéticos: el brillante meteorólogo pavel molchanov y el científico jefe de la expedición, Rudolf Samoylovich, quien mediciones magnéticas realizadas. A cargo de las operaciones meteorológicas estuvo Ludwig Weickmann, director del Instituto Geofísico de la Universidad de Leipzig.

El cronista de la expedición fue Arthur Koestler, un joven periodista que más tarde se haría famoso por su novela anticomunista "Oscuridad al mediodía", que describe el totalitarismo volviéndose contra los leales a su propio partido.

Un sello que muestra el zepelín y un precio de 4 Reichsmark
Construido en 1928 y más largo que dos campos de fútbol, ​​el Graf Zeppelin se usaba normalmente para el transporte comercial de pasajeros ultralujoso. La financiación de la misión científica provino en parte de la venta de postales con sellos emitidos especialmente por las autoridades postales de Alemania y la Unión Soviética. wikimedia

El viaje de cinco días los llevó al norte sobre el Mar de Barents hasta los 82 grados de latitud norte, y luego hacia el este durante cientos de millas antes de regresar al suroeste.

Koestler proporcionaba informes diarios a través de la radio de onda corta que aparecían en periódicos de todo el mundo.

“La experiencia de este ascenso rápido, silencioso y sin esfuerzo, o más bien la caída hacia el cielo, es hermosa y embriagadora”, escribió Koestler en su autobiografía de 1952. “… le da a uno la completa ilusión de haber escapado de la esclavitud de la gravedad de la tierra.

“Estuvimos flotando en el aire del Ártico durante varios días, moviéndonos a un promedio pausado de 60 millas por hora y, a menudo, deteniéndonos en el aire para completar un estudio fotográfico o lanzar pequeños globos meteorológicos. Todo tenía un encanto y una emoción tranquila comparable a un viaje en el último velero en una era de lanchas rápidas”.

'La desventaja de no existir'

Las regiones de alta latitud por las que pasó el Polarfahrt eran increíblemente remotas. A finales del siglo XIX, el explorador austriaco Julius von Payer informó del descubrimiento de Franz Josef Land, un archipiélago de casi 200 islas en el mar de Barents, pero inicialmente había habido dudas sobre la existencia de Franz Josef Land.

Un mapa que muestra Franz Josef Land en relación con Groenlandia y Rusia.
Oona Räisänen a través de Wikimedia

El Polarfahrt confirmó la existencia de Franz Josef Land, pero revelaría que los mapas producidos por los primeros exploradores del alto Ártico tenían deficiencias sorprendentes.

Para la expedición, el Graf Zeppelin había sido equipado con cámaras de gran angular que permitían tomar fotografías detalladas de la superficie debajo. El Zeppelin, que se movía lentamente, era ideal para este propósito y podía realizar estudios pausados ​​que no eran posibles desde los sobrevuelos de aeronaves de ala fija.

“Pasamos el resto de [July 27] haciendo un estudio geográfico de Franz Josef Land,” Koestler escribió.

“Nuestro primer objetivo era una isla llamada Albert Edward Land. Pero era más fácil decirlo que hacerlo, ya que Albert Edward Land tenía la desventaja de no existir. Se puede encontrar en todos los mapas del Ártico, pero no en el Ártico mismo...

“Próximo objetivo: Harmsworth Land. Por divertido que parezca, Harmsworth Land tampoco existía. Donde debería haber estado, no había nada más que el mar polar negro y el reflejo del Zeppelin blanco.

“Dios sabe si el explorador que puso estas islas en el mapa (creo que fue Payer) había sido víctima de un espejismo, confundiendo unos icebergs con tierra… De todos modos, a partir del 27 de julio de 1931 han sido borrados oficialmente .”

La expedición también descubriría seis islas y redibujaría los contornos costeros de muchas otras.

Una forma revolucionaria de medir la atmósfera

La expedición también fue notable por los instrumentos que Molchanov probó a bordo del Graf Zeppelin, incluidas sus "radiosondas" recién inventadas. Su tecnología revolucionaría las observaciones meteorológicas y condujo a instrumentos que científicos atmosféricos como yo confiar en el hoy.

Hasta 1930, medir la temperatura alta en la atmósfera era un gran desafío para los meteorólogos.

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Pavel Molchanov y Ludwig Weickmann se preparan para lanzar un globo meteorológico. Museo de Radiosondas de América del Norte

Utilizaron los llamados registro de sondas que registró la temperatura y la presión por medio de un globo meteorológico. Un lápiz óptico haría un trazo continuo en el papel o en algún otro medio, pero para leerlo, los científicos tendrían que encontrar el paquete de la sonda después de que cayera y, por lo general, se desplazó muchas millas desde el punto de lanzamiento. Esto era particularmente poco práctico en áreas remotas como el Ártico.

El dispositivo de Molchanov podía transmitir por radio la temperatura y la presión a intervalos frecuentes durante el vuelo del globo. Hoy se lanzan radiosondas a bordo de globos diariamente en varios cientos de estaciones en todo el mundo.

El Polarfahrt fue la oportunidad de Molchanov para una demostración espectacular. El Graf Zeppelin generalmente volaba en los pocos miles de pies más bajos de la atmósfera, pero podría servir como una plataforma para lanzar globos meteorológicos que podrían ascender mucho más alto, actuando como "robots" que informan de forma remota en la atmósfera superior.

Se lanza un globo desde debajo del dirigible.
Para lanzar radiosondas desde el zepelín, los globos meteorológicos se pesaron para hundirse al principio. El peso fue diseñado para caer, permitiendo que el globo se eleve más tarde a través de la atmósfera. Museo de Radiosondas de América del Norte.

Los globos meteorológicos llenos de hidrógeno de Molchanov proporcionaron las primeras observaciones de las temperaturas estratosféricas cerca del polo. Sorprendentemente, descubrió que a alturas de 10 millas, el aire en el polo era en realidad mucho más cálido que en el ecuador.

Destino de los protagonistas

El Polarfahrt fue un florecimiento final de la cooperación científica internacional a principios de la década de 1930, un período que vio un aumento catastrófico de políticas autoritarias y conflictos internacionales. Para 1941, Estados Unidos, la Unión Soviética y Alemania estarían en guerra.

Molchanov y Samoilovich se convirtieron en víctimas de la policía secreta de Stalin. Como judío húngaro, Koestler tendría su vida y su carrera ensombrecidas por la política de la época. Eventualmente encontró refugio en Inglaterra, donde construyó una carrera como novelista, ensayista y historiador de la ciencia.

El dirigible gigante en un hangar con personas de pie a su lado que parecen muy pequeñas.
El Graf Zeppelin fue diseñado para viajes aéreos de lujo. wikimedia

El Graf Zeppelin continuó en el servicio comercial de pasajeros principalmente en vuelos transatlánticos. Pero una de las tragedias más icónicas de la historia pronto terminó la era de los viajes en zepelín. En mayo de 1937, el dirigible hermano menor del Graf Zeppelin, el Hindenburg, se incendió cuando intentaba aterrizar en Nueva Jersey. El Graf Zeppelin fue desmantelado en 1940 para proporcionar chatarra para el esfuerzo de guerra alemán.

kevin hamilton es Profesor Emérito de Ciencias Atmosféricas, Universidad de Hawái

Este artículo se vuelve a publicar de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el artículo original.

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