Bookshelf: Port Newark y los orígenes del transporte marítimo de contenedores

“Un inventor es simplemente un tipo que no se toma su educación demasiado en serio”. –Charles Kettering

Solo por diversión, intente hacerle algunas preguntas a un amigo. ¿Quién desarrolló el teléfono? Lo más probable es que su amigo le responda, Alexander Graham Bell. ¿Quién desarrolló la bombilla? Ese sería Thomas Edison. ¿Quién desarrolló el telégrafo? Ese sería Samuel FB Morse. Ahora pregunte, ¿quién desarrolló la contenedorización? A menos que su amigo tenga experiencia en historia marítima, es probable que se quede completamente en blanco.

La respuesta es un hombre llamado Malcom McLean. Pero, ¿quién era exactamente? ¿Era un ejecutivo de envío? ¿Quizás era profesor de ingeniería de embalaje? No, simplemente era un camionero. ¿Qué? ¿Cómo es eso posible? A veces, la mejor solución a un problema se le escapa a los sobreeducados. Se convierte en una historia interesante.

Es una historia que he hecho todo lo posible por contar en mi libro, Port Newark y los orígenes del transporte marítimo de contenedores, que se lanzará el próximo mes. Como bien saben los lectores de esta revista, el envío de contenedores es una parte vital de la economía global. Mercancías de todo el mundo, desde vegetales hasta automóviles, se colocan en grandes contenedores de metal que se transportan a través del océano en barcos y luego se cargan en camiones con remolque y plataformas de ferrocarril. Pero, ¿cuándo y dónde comenzó este invento que cambió el mundo?

Mi libro rastrea el nacimiento de la contenedorización en Port Newark, Nueva Jersey, cuando el camionero Malcom McLean pensó en una nueva forma brillante de transportar carga. Como conductor de camión años antes, McLean a menudo se había sentido frustrado al esperar en la fila durante horas para que los estibadores descargaran su camión, caja por caja y barril por barril, en el barco en el muelle. Odiaba esperar. Solo quería volver a casa. Su idea original era poner todo el camión en el barco. Por supuesto, eso no era posible. Con el tiempo, refinó la idea y obtuvo el capital para implementar su plan. Consultó con ingenieros expertos que descubrieron cómo hacerlo funcionar.

Todo comenzó en Port Newark el 26 de abril de 1956, hace casi setenta años. Era un día frío, con una temperatura alta de 48 grados, con chubascos intermitentes. En un muelle fuera del cobertizo 154, unos cincuenta y ocho contenedores de 33 pies de largo se balancearon a bordo del SS Ideal X, un petrolero convertido de la Segunda Guerra Mundial, un barco de 524 pies de largo, con el nombre anterior de Potero Hills. Anteriormente, los petroleros transportaban una rentable carga de petróleo de Houston a Newark, pero hacían el viaje de regreso solo con lastre. Ahora se pueden transportar toneladas de carga en el viaje hacia el sur, lo que hace que ambas etapas del viaje sean rentables. Una enorme grúa colocó los contenedores (comprensiblemente los llamaban “remolques” en ese momento) en una plataforma metálica del camión cisterna, encima de la maquinaria de bombeo.

El tiempo medio de carga fue de siete minutos por contenedor. Todo el barco se cargó en menos de ocho horas. En circunstancias normales, la carga del barco habría ido a Houston en camiones de carretera, un viaje de unos seis días. A la nave le llevaría la misma cantidad de tiempo, pero habría un ahorro de alrededor del treinta por ciento. Fue un gran avance: la creación de un hombre, Malcom McLean.

Continúo contando la historia de cómo Port Newark creció rápidamente cuando la idea de McLean fue respaldada tanto por los bancos de Nueva York como por el ejército de los EE. UU., que utilizó contenedores para enviar suministros a las tropas en Vietnam. Llevo al lector tras bambalinas de las operaciones activas de envío de contenedores de hoy en Port Newark, hablando con los pilotos que guían los barcos hasta el puerto, el personal de la Guardia Costera que ayuda a manejar el tráfico masivo de envíos, las cuadrillas que descargan los contenedores e incluso los capellanes que aconsejan y apoyan a los marineros. Port Newark destaca a los hombres y mujeres anónimos que ayudan a que esta compleja operación de envío global funcione sin problemas.

Desde la innovación de McLean, Port Newark se ha expandido con la adición de la cercana Terminal Marítima Elizabeth. Este complejo de Nueva Jersey ahora constituye el puerto marítimo más activo de la costa este de los Estados Unidos. Algunos incluso lo han llamado "Puerta de entrada de Estados Unidos". Mi libro cuenta la historia del rápido crecimiento de la contenedorización en todo el mundo y cómo Port Newark se ha adaptado a barcos más grandes con canales más profundos y un puente elevado. Al final, se especula sobre el futuro de este puerto con una automatización, inteligencia artificial y automatización cada vez mayores.


Bookshelf Port Newark y los origenes del transporte maritimo deSobre el Autor: Angus Kress Gillespie enseña estudios estadounidenses en la Universidad de Rutgers en New Brunswick, Nueva Jersey, donde ha impartido cursos de historia marítima. Profesor Fulbright y autor de best-sellers del New York Times, ha escrito sobre temas que van desde rascacielos hasta supercarreteras. Es autor de Twin Towers: The Life of New York City's World Trade Center y coautor de Looking for America on the New Jersey Turnpike, ambos publicados por Rutgers University Press.

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