El Mar del Norte del Reino Unido ve la oportunidad de un indulto político en la crisis energética

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Por Laura Hurst () –Hace seis meses, el petróleo y el gas del Mar del Norte del Reino Unido enfrentaban la perspectiva más sombría en sus 50 años de historia.

El gobierno se centró en albergar las conversaciones climáticas COP 26 y los ambientalistas estuvieron cerca de acabar con uno de los desarrollos petroleros más grandes del país, llamado Cambo. Una industria que se había destacado por prolongar su vida estaba en riesgo de muerte súbita.

La invasión rusa de Ucrania y el posterior aumento en los precios del combustible cambiaron todo eso. Los directores ejecutivos petroleros de Pariah que "no fueron bienvenidos" en la cumbre climática de Glasgow ahora están invitados a Downing Street y se les anima a aumentar la inversión debido a las preocupaciones sobre dónde obtendrá la nación su petróleo y gas.

“Estamos viendo comentarios que son mucho más favorables por parte del Primer Ministro”, dijo Gilad Meyerson, presidente del desarrollador de Cambo, Ithaca Energy Ltd. “La opinión es que la seguridad energética es absolutamente crítica”.

El Reino Unido obtuvo menos de una cuarta parte de sus suministros de petróleo de sus propios campos el año pasado, en comparación con alrededor del 9% de Rusia. Y la producción nacional está cayendo rápidamente, un 10% menos en el primer trimestre que el año anterior después de que las empresas recortaran sus inversiones o gastaran su efectivo en otros lugares.

El declive podría detenerse y el flujo actual de hidrocarburos mantenerse durante una década si el país desarrollara todos los recursos comercialmente viables restantes, según Wood Mackenzie Ltd. Eso difícilmente sería transformador para la economía del Reino Unido: el Mar del Norte es demasiado viejo para tales hazañas. – pero haría mucho más fácil para el país implementar la prohibición sobre el petróleo y el gas rusos anunciada en marzo.

Campo controvertido

Cambo puede resultar ser un caso de prueba para determinar si la perforación del Mar del Norte realmente puede revivir.

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El embalse sin explotar que se encuentra a unas 80 millas al oeste de las Islas Shetland de Escocia no cambia las reglas del juego en términos de recursos. Tiene alrededor de 170 millones de barriles de petróleo equivalente, o menos de dos días de demanda mundial. Fue una cuestión de tiempo desafortunado lo que convirtió el campo en un campo de batalla totémico entre las personas que creen que el Reino Unido necesita tener una industria activa de petróleo y gas en las próximas décadas, y aquellos que dicen que invertir en hidrocarburos hoy es incompatible con los objetivos climáticos del país.

Desde que fue reportado que el desarrollo debía ser aprobado por las autoridades en el período previo a la reunión de la COP 26, Cambo se convirtió en un grito de guerra. Los grupos ambientalistas hicieron campaña en su contra, el propio Primer Ministro de Escocia le pidió a Westminster que reconsiderara sus aprobaciones para licencias de petróleo y gas sin desarrollar. El CEO de Shell Plc fue reprendido en el escenario en una charla TED por un activista por tener una participación en el campo.

Después de meses de presión, Shell dijo en diciembre que el caso económico para el desarrollo ya no era lo suficientemente fuerte. Esa decisión se produjo dos meses después de que el desarrollo de gas Jackdaw de la compañía no obtuviera la aprobación regulatoria por motivos ambientales.

El doble golpe parecía ser la sentencia de muerte para cualquier proyecto nuevo en el Mar del Norte. Una interrupción repentina de la perforación provocaría una caída mucho más rápida de la producción, lo que haría que el país fuera más dependiente de las importaciones justo cuando la seguridad energética mundial se volvió mucho más tenue.

Respuesta a la crisis

La invasión rusa de Ucrania ha sacudido los mercados energéticos de innumerables maneras. Sin embargo, una consecuencia es una mejora en las perspectivas de Cambo y otros campos, incluidos Rosebank, Marigold, Brodick y Shell's Jackdaw, que ha presentado una nueva solicitud.

“Creo que habrá muchas más posibilidades de que estos campos sean aprobados para maximizar la producción de energía doméstica”, dijo Meyerson.

No es solo el hecho de que los precios del petróleo y el gas sean más altos, el terreno político también ha cambiado. El primer ministro del Reino Unido, Boris Johnson, prometió una nueva ronda de licencias para la exploración, mientras que el secretario comercial, Kwasi Kwarteng, dijo que apoyará más perforaciones.

Kwarteng escribió a los productores del Mar del Norte en abril exponiendo las formas en que eliminaría los obstáculos para ayudar a que los proyectos fructificaran. Después de permanecer al margen el año pasado mientras Cambó fue atacado por grupos ecologistasel gobierno ahora promete "no doblegarse a la voluntad de los activistas que ingenuamente" quieren poner fin a la producción del Reino Unido a expensas de la seguridad energética del país.

Tres días después de que Kwarteng enviara su carta, BP Plc anunció sus planes de invertir hasta £18 mil millones ($22 mil millones) en el sistema energético del Reino Unido. Shell ha publicado nuevos detalles de sus propios planes para invertir hasta 25.000 millones de libras esterlinas en la región. Eso no es todo para el petróleo y el gas. Ambas firmas, que se comprometieron a lograr emisiones netas de carbono cero para 2050, dijeron que tres cuartas partes de las inversiones se destinarán a energía baja en carbono.

El martes, el productor más pequeño Neptune Energy dijo que gastaría mil millones de dólares durante los próximos cinco años para apoyar la seguridad energética del país. La firma respaldada por capital privado opera alrededor del 11% del suministro de gas del Reino Unido.

En Cambo, Shell dice que su posición no ha cambiado y está más enfocada en Jackdaw. La compañía espera hablar con el gobierno y poner en marcha el proceso de aprobación, dijo la directora financiera Sinead Gorman.

Salida descendente

“Los últimos acontecimientos en torno a la crisis de Ucrania han abierto una posible reactivación del petróleo y el gas del Mar del Norte en el Reino Unido”, dijo Johannes Rauball, analista del mercado energético de Kpler.

La promesa del gobierno de una nueva ronda de licencias a finales de este año envía un fuerte mensaje de apoyo a la industria. Pero incluso si la perforación aumenta, no hay garantía de que dará frutos. No se han realizado descubrimientos comerciales en nuevos acres otorgados en los últimos diez años de rondas de licencias, dijo Neivan Boroujerdi, analista principal de Wood Mackenzie para investigación upstream del Mar del Norte.

Kpler estima que la producción británica de crudo y un petróleo ligero llamado condensado en el primer trimestre del año promedió 680.000 barriles por día. Eso es un 10% menos que el año anterior y solo una cuarta parte de la producción máxima de la cuenca en 1999. Si la industria desarrolla todos los recursos existentes que son económicos, la producción nacional podría mantenerse en los niveles actuales hasta el final de la década, dijo Boroujerdi.

Simplemente estabilizar la producción en los niveles existentes difícilmente sería transformador para la economía del Reino Unido, pero sería un resultado exitoso para una región que ha estado produciendo continuamente desde la década de 1960.

El Reino Unido seguiría dependiendo en gran medida de las importaciones de petróleo y gas, algo que es poco probable que cambie mientras esos combustibles representen el 80% del uso de energía del país, dijo Dieter Helm, profesor de política económica en la Universidad de Oxford.

Incluso los defensores más fuertes de la industria reconocen que el petróleo y el gas del Mar del Norte no son una panacea para la seguridad energética.

“El Reino Unido necesita desarrollar la mayor cantidad posible de energías renovables e invertir en hidrocarburos”, dijo Meyerson de Ithaca.

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